30 Jahre VW California Auf Geburtstagstour in Kalifornien

Der VW California ist das erfolgreichste Reisemobil seiner Klasse. 30 Jahre nach seinem Debüt erobert er erstmals den namensgebenden US-Staat.
  • Michael Lennartz
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30 Jahre VW California - Auf Geburtstagstour in Kalifornien Quelle: vw
„California2California“

Der VW California verkörpert eine Lebenseinstellung. Er steht für Freiheit und Reisen in völliger Unabhängigkeit. Zum Geburtstag exportiert VW den Campingbus erstmals in den US-Bundesstaat.

(Foto: vw)

Er hat 30 Jahre auf dem Buckel. Und wer eines der ersten Exemplare aus dem Jahr 1988, als der VW California auf dem Essener Caravan-Salon sein Debüt gab, sein Eigen nennt, kann noch in diesem Jahr erstmals ein H-Kennzeichen für historische Fahrzeuge an den kultigen Camper-Van schrauben.

Über vier Generationen hinweg entwickelte sich der ausgebaute VW-Transporter nicht nur zum erfolgreichsten Reisemobil seiner Klasse, er verkörpert längst eine automobile Lebenseinstellung, in der Freiheit und unabhängiges Reisen eine zentrale Rolle spielen.

Auf dem offiziellem VW-Vertriebsweg wurde jedoch noch nie ein California nach Kalifornien exportiert. Grund genug für die Nutzfahrzeug-Sparte von Volkswagen, den Campingbus wenigstens zu einer Geburtstagstour unter dem Motto „California2California“ in den sonnigen US-Bundesstaat zu schicken.

Der Camper kommt auch bei eingesessenen Surfern gut an Quelle: vw
Der Camper kommt auch bei eingesessenen Surfern gut an

Auf der viertägigen Geburtstagstour erfährt der Bus viel Interesse, denn er fällt auf in einem Stadtbild, das von Sportwagen dominiert wird. Seit drei Jahrzehnten hat VW an dem Basiskonzept festgehalten.

(Foto: vw)

Wie die Amerikaner wohl reagieren? Fällt solch ein Fahrzeug in den Mega-Staus von Los Angeles und an den übervölkerten Stränden entlang des Highways 101 überhaupt auf? Tatsächlich ist die Neugier dort, wo Ferrari, Lamborghini, McLaren und Co. zum Verkehrsalltag gehören, erstaunlich groß.

Schon nach der Ankunft am Airport von Los Angeles wird die California-Flotte bestaunt. Kurze Zeit später bei einem Ampelstopp kurbelt nebenan ein stämmiger Kerl, Typ Bodyguard, in einem noch stämmigeren Chevy Suburban das Seitenfenster herunter und fragt, was das denn für ein Auto sei: „Sowas habe ich hier noch nie gesehen.“ Wir klären auf, der Kerl reckt uns seinen nach oben gestreckten Daumen entgegen und düst mit seinem mächtigen VIP-Shuttle ab.

Wir erleben auf unserer viertägigen Tour noch einige solcher Begegnungen. Neugierige, die verwundert das California-Typenschild beäugen, den VW-Van aber unbekannterweise zumindest einordnen können. Wie etwa die nicht mehr ganz so junge Lady in Santa Barbara, die es lustig findet, dass der California nur in Europa angeboten wird, während der Eurovan, den sie einmal besessen hat, nur in Nordamerika zu haben war.

Tatsächlich hat der kompakte Campingbus auch in den Staaten eine Vergangenheit. Die reicht allerdings noch in eine Zeit lange vor dem ersten California-Auftritt zurück, als der bewohnbare VW-Transporter noch über den Ausbaupartner Westfalia unter der Bezeichnung Joker vertrieben wurde, die damals als Synonym für den Campingbus schlechthin galt.

Was die Besucher der CMT erwartet
Die CMT feiert 50. Geburtstag
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Auf der CMT (Caravan Motor Touristik) in Stuttgart wird vom 13. bis 21. Januar 2018 die nächste Reisesaison eingeläutet. Die Messe nimmt zum Jubiläum eine zusätzliche (sechste) Halle in Betrieb und bietet einen größeren Caravaning-Teil als 2017.

Während die Branche sich über sehr gute Absatzzahlen freut, erwarten die rund 240.000 Besucher auf 120.000 qm Fläche vor allem einen Überblick über die wichtigsten Neuheiten zu Beginn der Saison. Sie können erstmals auch ein Zwei-Tages-Ticket für 20 Euro erwerben. Das Messegelände verfügt über mehrere hundert Stellplätze mit Stromanschluss, Müllentsorgung und einer Entsorgungsstation für Chemietoiletten. Während der Messe kostet ein Stellplatz 25 Euro pro Nacht ...

Ford Nugget Plus geht ab Frühjahr auf die Reise
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Mit dem Nugget Plus präsentiert Ford in Stuttgart erstmals eine Langversion seines Campingbus-Klassikers. Sie bietet mit fast 37 Zentimetern mehr Radstand Platz für zusätzliche Ausstattung. Den Umbau übernimmt wie gewohnt Westfalia.

Innen wird das Zweiraumkonzept beibehalten und bietet unter anderem einen Küchenblock mit Spüle und zweiflammigem Gaskocher. Auf der Rückseite befindet sich eine Außendusche. Der Nugget Plus verfügt außerdem über eine 40-Liter-Kompressorkühlbox sowie Frisch- und Abwassertanks mit je 42 Liter Volumen...

Blick in den Ford Nugget Plus
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Dank der gewachsenen Länge bietet das Heck erstmals eine fest eingebaute und mit Sichtschutz abschirmbare Toilette, hinter dem Küchenblock gibt es nun ein zusätzliches Klappwaschbecken. Gleichzeitig erlaubt die Neugestaltung auch mehr Stauraum in den Schränken. Neu ist ein zusätzlicher Schrank hinter dem Toilettenblock. Der Ford Westfalia Nugget Plus kostet als umgebautes Komplettfahrzeug in der Basisversion 59.274 Euro.

Auf der CMT werden erste Reisemobilkonzepte auf Basis der Mercedes-Benz X-Klasse gezeigt
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Zu sehen sind eine Absetzkabine von Tischer sowie ein Umbaukonzept von Van Essa mit integrierter Systemküche. Die Tischer-Kabine bietet ein Schlafsystem im Alkoven mit 150 Zentimetern Breite, eine Stehhöhe von knapp zwei Metern und eine Küche mit Drei-Flammen-Gasherd. Die drei Sitzplätze lassen sich zu einem zweiten Bett umbauen. Das integrierte Bad bietet dank klappbarem Waschbecken und drehbarer Toilette auch Platz zum Duschen. 

Ein ganz anderes Konzept kommt von Aufbauhersteller Van Essa mobilcamping: Ein 250-Kilogramm-Schwerlastauszug mit integrierter Systemküche, inklusive Kühlbox, Koch- und Spülmöglichkeit sowie Stauraum für Geschirr und Vorräte. Ein zweiter Auszug bleibt zur individuellen, freien Verfügung... 

Mercedes-Benz X-Klasse mit Küchenauszug von Van Essa mobilcamping
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Der Laderaum wird mit einer Klappe aus Teakholz in Yacht-Deck-Optik geschützt. Die wasserfeste Abdeckung lässt sich mit Gasdruckdämpfern um 45 Grad aufstellen. Für mehrtägige Reisen wird die Montage eines Dachzelts mit nach hinten gerichtetem Einstieg empfohlen. 

Der Nissan NV300 geht unter die Camper
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Auf der Tourismus- und Freizeitmesse zeigt Westfalia den japanischen Transporter als Reisemobilvariante „Michelangelo“. Sie verfügt über eine Küchenzeile und bis zu sechs Einzelsitzplätze sowie vier Schlafplätze (zwei davon im großen Aufstelldach).

Der NV300 Michelangelo wird ab dem Frühjahr 2018 über spezialisierte Nissan-Vertragspartner in Deutschland erhältlich sein. Die fünfjährige Garantie, die Nissan auf alle leichten Nutzfahrzeuge gewährt, gilt nicht nur für das Basisfahrzeug, sondern auch für den Camping-Umbau.

Concorde fährt zwei Neuheiten auf
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Highlight am Messestand der Schwaben ist der (18 bis 26 Tonnen schwere) Centurion 1160 GSI auf Basis des Mercedes-Benz Actros. Serienmäßig hat der Centurion 1160 GSI eine Leistung von 299 PS, die er aus einem turbogeladenen 7,7-Liter-Sechszylinder holt. Optional sind Motorvarianten mit bis zu 476 PS Leistung lieferbar.

Zur Ausstattung zählen Pullmann-Sessel für Fahrer und Beifahrer, bis zur Liegeposition verstellbare Loungesitze, eine elektrisch ausfahrbare Arbeitsplatte in der Küche und ein separater Toilettenraum sowie die Heckgarage. Über den Preis schweigt der Hersteller noch... 

Als Vanagon auf Joker-Basis wurde die dritte Generation (T3) des VW-Busses in die USA und Kanada exportiert. Für kurze Zeit trat dann der Eurovan als T4-Modell – immer noch als Joker-Ableger – in dessen Fußstapfen, ehe nach ein paar weiteren Jahren mit einem Winnebago-Lizenzausbau das endgültige Aus für die VW-Reisemobile in Nordamerika kam.

Da hatte in Deutschland die Erfolgsgeschichte des Californias längst begonnen. 1988 feierte der erstmals in Eigenregie vertriebene Camper noch als Reisemobil-Sondermodell auf Basis der T3-Generation seine Premiere. Steffi Graf hatte als bisher einzige Tennisspielerin der Welt gerade den „Golden Slam“ (vier Grand-Slam-Turniere plus Olympia-Gold) gewonnen, Dustin Hoffman brillierte zusammen mit Tom Cruise in „Rain Man“, Helmut Kohl war Kanzler in Deutschland und Ronald Reagan US-Präsident.

Sowohl zur Markteinführung als auch bei späteren Anzeigenkampagnen wurde in Deutschland immer wieder gerne auf den Mega-Hit der amerikanische Gruppe The Eagles Bezug genommen: „Hotel California. Ruhige Lage, komfortable Ausstattung, Panorama garantiert.“ Ein Erinnerungsfoto an dem berühmten Hollywood-Schriftzug ist daher Pflicht.

Das Geheimnis des California-Erfolges lag und liegt in seinem Grundkonzept, das selbst bis zur heutigen sechsten Generation in seinen wesentlichen Punkten erhalten blieb: Das sind die drehbaren Frontsitze, die mit der verschiebbaren Mittelsitzbank und einem Klapptisch zu einer gemütlichen Sitzgruppe integriert werden, die Küchenzeile auf der linken Fahrzeugseite, das 2,00 x 1,14 Meter große Bett, das nach dem Umbau im Parterre entsteht, und natürlich das Aufstelldach, das früher ausschließlich manuell bedient wurde, heute aber auch mit elektrohydraulischer Betätigung angeboten wird.

Auf viele weitere Jahre California! Quelle: vw
VW California

Ab einem Preis von 59.000 Euro in der Grundausstattung kann man das typische Lebensgefühl bekommen. Auch nach 30 Jahren setzt VW über 15.000 Neufahrzeuge jährlich ab.

(Foto: vw)

Ein Zelt in fast zwei Metern Höhe, das eine weitere Schlafkoje von 2,00x1,20 Meter beherbergt und dank Lattenrost auch bequemen Schlaf garantiert. Perfektioniert wurde die Innenraumnutzung mit solchen Details wie den beiden Campingstühlen, die in der Heckklappe untergebracht sind, und dem dazugehörigen Tisch, der sich passgenau in den Hohlraum der seitlichen Schiebetür einfügt.

Natürlich gab es in den drei Jahrzehnten auch eine Menge Veränderungen, Weiterentwicklungen und Verfeinerungen. Aber abgesehen von dem Wechsel vom Hinter- zum Vorderradantrieb beim Übergang zur vierten Generation im Jahr 1991 mehr Evolutionäres als Revolutionäres. So wurde der Ur-California zu Beginn nur in den beiden Farben „Pastellweiß“ und „Marsalarot“ ausgeliefert.

Heute hat der Kunde die Wahl unter 27 verschiedenen Farbkombinationen, auf Wunsch auch in Zweifarb-Lackierung und mit Zeltdächern in grau, rot oder blau. Die Boxermotoren verschwanden, der Antriebswechsel bescherte deutlich mehr Platz im Heck, Allradantrieb kam optional dazu (erst Syncro, dann 4Motion) und mit dem aktuellen T6 hielten 2015 zahlreiche Assistenzsysteme Einzug, lassen sich Smartphones ins Infotainment einbinden und kann das Fahrzeug in einen rollenden WLAN-Hotspot verwandelt werden.

Wirkliche Schwachstellen hat der VW California eigentlich nicht, sieht man einmal davon ab, dass er für jene Klientel, die Reisemobil-Komfort zwingend an einen Dusch-/Toilettenraum knüpft, einfach nicht infrage kommt. Das war schon mal anders, denn neben Varianten mit festem Compact- und Hochdach, letzteres mit einem alkovenähnlichen Vorbau über dem Fahrerhaus, gab es vorübergehend ab 1995 beim T4 auch eine Ausführung mit langem Radstand sowie einer Nasszelle samt WC und Klappwaschbecken.

Und natürlich ist der Preis für viele ein Hinderungsgrund: War das Debütanten-Modell 1988 noch eine abgespeckte Version des Westfalia Jokers und mit 39.990 Mark fast 10.000 Mark preisgünstiger, so kann man aktuell für die Top-Variante Ocean mit 204-PS-Dieselmotor, 7-Gang-DSG und ein paar zusätzlichen Annehmlichkeiten aus der Aufpreisliste leicht 80.000 bis 90.000 Euro versenken.

Der Grundpreis für den California Ocean mit 75 kW/102 PS starkem 2,0-Liter-Turbodiesel beträgt 59.862 Euro. Die etwas günstigere „Coast“-Variante, die nur über ein manuelles Aufstelldach verfügt, startet bei 52.003 Euro. Nur die Basis-Ausführung Beach, die als einzige auch mit einem nur 62 kW/84 PS starken Selbstzünder angeboten wird, keine Küche an Bord hat und damit zum Bett – und Transportmobil reduziert wird, ist bereits ab 42.566 Euro erhältlich – allerdings eher spärlich ausgestattet.

Dennoch ist die Beliebtheit des kultigen VW-Campers auch nach 30 Jahren ungebrochen. Der in Hannover-Limmer gefertigte California stellt sogar Jahr für Jahr neue Produktionsrekorde auf. Die Bestmarke von 2017 liegt jetzt bei 15.155 Neuzulassungen jährlich. Über alle vier Generationen wurden bisher 157.500 Einheiten abgesetzt.

Und das alles ohne einen potenziell großen Absatzmarkt wie USA. Martin, ein schon leicht ergrauter, aber immer noch mit gestähltem Sixpack imponierender Surferboy aus Santa Monica, bedauert das sehr. Der Mittfünfziger betreibt einen Surfbrettverleih direkt am Strand von Venice Beach und benutzt als Büro einen alten T2, auf dem er gut und gerne zehn Boards festschnallen kann.

Sechs alte T1- und T2-Fahrzeuge hat der VW-Bus-Sammler im Lauf der Jahre in Kalifornien aufgekauft, restauriert – und selbst ausgebaut. Ein California ist nicht darunter. Denn auch die Exemplare neueren Datums, die er sich interessiert angeschaut hat, werden nach der Geburtstagtour wieder aus Kalifornien verschwunden sein.

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