Raumschiff Discovery
Eileen Collins übernimmt erneut das Kommando

Das Outfit, das Eileen Collins berühmt gemacht hat, ist der Astronautenanzug. Zwei Mal schon schrieb sie damit Geschichte:1995 chauffierte sie etwa als erste Shuttle-Pilotin die "Discovery" zu einem Rendezvous mit der russischen Raumstation MIR, und 1999 kommandierte sie als erste Frau die "Columbia", die dann später - am 1.Februar 2003 - abstürzte. Bei ihrer vorletzten komplett erfüllten Mission setzte die Besatzung des Unglücksshuttles "Columbia", unter Leitung von Collins, allerdings noch erfolgreich das Weltraumteleskop "Chandra" aus.

HB WASHINGTON. Jetzt, soll die Amerikanerin mit dem freundlichen Lächeln und dem gewellten Haar wieder eine Raumfähre kommandieren: Beim ersten Shuttle-Flug nach der "Columbia"-Tragödie, der am 13. Juli beginnen soll, wird sie erneut das Heft in der Hand haben. Angst vor dem Unternehmen hat die heute 48-Jährige nach eigenen Angaben absolut nicht.

Es vergehe zwar kein Tag, an dem sie nicht an die ums Leben gekommene "Columbia"-Crew denke, sagte sie jüngst in einem Interview. "Ich vermisse sie sehr." Sie sei sich jedoch auch darüber im Klaren, dass es bei derartigen Missionen immer Risiken gebe. Und wichtig sei dabei vor allem, dass es sich um "kalkulierte Risiken" handele, "die wir studiert haben und die wir verstehen".

Sie habe volles Vertrauen darin, dass alles Menschenmögliche zur Sicherheit getan worden sei. "Wenn es anders wäre, würde ich nicht hierhin gehören." Dass sie "hierhin gehört", wusste Eileen Marie Collins schon in sehr jungen Jahren. Sie wuchs in Elmira im Bundesstaat New York auf, einem Ort mit viel Flugtradition. Unter anderem fanden hier 1930 die ersten US-Meisterschaften im Hangsegeln statt.

Schon als kleines Mädchen verfolgte Eileen die Segelflugzeuge am Himmel und etwas später genauso fasziniert die Science-Fiction-Serie "Star Trek" im Fernsehen. "Kaum war sie aus der Schule zurück, warf sie ihre Sachen hin und setzte sich sich vor den Bildschirm", erinnert sich ihre Mutter.

Das Studium von Büchern über die Flugpionier-Gebrüder Wright fachten die Leidenschaft weiter an, und im Alter von 16 übernahm Eileen kleine Jobs, um für die eigene Flieger-Karriere zu sparen. Sie zählte in der heimischen Kirche im Auftrag des Geistlichen Klingelbeutel-Spenden und arbeitete in einem Pizzarestaurant. Drei Jahre später hatte sie endlich genügend Geld zusammen und erfüllte sich ihren Traum: Sie lernte Segelfliegen.

Sie sei eigentlich schüchtern und auch eher etwas ängstlich gewesen, gesteht Collins. Aber der Ruf der Lüfte war stärker: Als die US-Luftwaffe ihre Türen für Pilotinnen öffnete, bewarb sich die junge Frau und begann 1978 ihr Training am Steuerknüppel eines Kampfjets. Sie wurde dann selbst Fluglehrerin und brachte es nebenbei zu verschiedenen Universitätsabschlüssen, in Mathematik, Wirtschaft und Raumfahrt-Management.

Bei einer derartigen Qualifikation sagte die Weltraumbehörde NASA nicht nein, als sich Collins 1990 als Astronautin bewarb. Über 6280 Flugstunden hat die mit einem Piloten verheiratete Frau mittlerweile mit 30 verschiedenen Luftfahrzeugen absolviert, fast 540 davon im Weltraum. Neben den "Discovery" und "Columbia"-Missionen war die Mutter einer Tochter 1997 an Bord, als die "Atlantis" an die MIR andockte.

Den anstehenden Flug mit der Discovery kann Eileen Collins kaum noch abwarten. "Ich habe eine fantastische Crew", schwärmte sie noch vor Kurzem. Ihr Team gibt das Kompliment zurück und beschreibt Collins als eine bescheidene Person trotz aller Erfolge.

"Sie ist ein einfacher Mensch, der mit den Füßen auf dem Boden steht. Sie ist sehr nachdenklich", charakterisieren sie die stolzen Eltern. "Niemand hat ihr etwas geschenkt. Alles, was sie heute ist, hat sie selbst verdient."

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