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Als Pilze in den Himmel wuchsen

Mit diesem Pilz ließe sich vermutlich eine ganze Kleinstadt versorgen. Allerdings weiß niemand, ob er tatsächlich essbar wäre. Und das ist nicht das einzige Rätsel, das uns der Riesenpilz Prototaxites aufgibt.

Nehmen wir an, Prototaxites wäre nicht vor Jahrmillionen ausgestorben. Und nehmen wir weiter an, ein eifriger Pilzfreund unserer Tage würde es schaffen, ein Exemplar dieses urzeitlichen Landbewohners zu einem schmackhaften Tellergericht zu verarbeiten. In diesem hypothetischen Fall hätte der gute Mensch eine Mahlzeit geschaffen, die wohl eine Kleinstadt satt machen würde.

Tatsächlich halten die vor etwa 400 Millionen Jahren existierenden Prototaxiten den Rekord als größte Pilze der Erdgeschichte – wenn es sich bei den Organismen, deren riesige Fossilien auf uns gekommen sind, denn tatsächlich um Pilze handelte. Dafür gibt es handfeste Indizien, die aber nicht alle Wissenschaftler restlos überzeugen. Doch der Reihe nach.

Bis zu neun Meter hoch, so haben Forscher rekonstruiert, ragten die Urzeitpilze einst auf. In der Welt des Devon, wie Wissenschaftler diesen Zeitabschnitt der Erdgeschichte nennen, müssen sie ein beeindruckendes Bild abgegeben haben – umso mehr, als sich die Pflanzen, Moose und Flechten jener Tage kaum über den Boden erhoben.

Die bis zu ein Meter dicken Stämme der Prototaxiten ragten als einsame Giganten aus diesem Zwergenwuchs auf. Die Riesen brauchten sich um ihre Zukunft zunächst keine Sorgen zu machen: Landwirbeltiere, deren hungrige Mäuler das Wachstum der Riesenpilze hätten stören können, betraten erst gegen Ende des Devon-Zeitalters die Bühne der Erdgeschichte.

Pilze so groß wie Bäume – das war für manchen Wissenschaftler allerdings eine sehr obskure Vorstellung. Und so entwickelten sich nach der Entdeckung des ersten Prototaxiten-Fossils gegen Ende des 19. Jahrhunderts mehrere Theorien darüber, was der urzeitliche Riesenorganismus denn nun eigentlich war: Baum, Riesenalge, Flechte – oder eben doch ein Pilz?

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Sein langsames Wachstum wird ihm zum Verhängnis

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